Einde van een Frans-Japans huwelijk?

Danone kondigde deze week aan dat het zijn belang in het Japanse Yakult zal afbouwen van 21% naar 7%. Yakult staat bekend om probiotische yoghurtdrankjes die goed zouden zijn voor de vertering. Deze producten sluiten mooi aan bij de positionering van Danone, dat met merken zoals Activia en Actimel hetzelfde doel beoogt. De Franse zuivelgroep kocht voor het eerst aandelen Yakult in april 2000 en de significante reductie in het belang is dus een merkwaardige evolutie.

Danone geeft evenwel mee dat ze met hun resterende 7% nog steeds de grootste aandeelhouder van Yakult blijven en dit belang als langetermijn aanzien. Verder werken de bedrijven ook op commercieel vlak samen. Samen wensen ze probiotica te blijven promoten als onderdeel van een evenwichtig dieet. Meer concreet doet Danone dit door de distributie van Yakult in verschillende Europese landen.

Eigen keuze of niet?

De beweegreden achter de verkoop is een “meer gedisciplineerde allocatie van kapitaal”. We zien deze argumentatie als een reflectie van twee zaken. Ten eerste is het zo dat de schuld van Danone aanzienlijk is opgelopen sinds de overname van WhiteWave in de VS. Zo zien we de nettoschuld in 2017 oplopen tot maar liefst 17 miljard euro, waar deze in 2016 nog slechts 7 miljard euro was.

dan

Verder is het zo dat Danone een betwistbaar verleden heeft wat betreft de aanwending van kapitaal. Hierdoor kwam het bedrijf reeds meermaals in het vizier van activisten. Zo nam Nelson Peltz via zijn vehikel Trian Partners reeds een belang in november 2012. Zij zagen opwaarts potentieel in het aandeel als Danone iets zou doen aan zijn opgelopen kostenstructuur, waardoor het meer middelen zou kunnen vrijmaken voor verhoogde investeringen in marketing en onderzoek & ontwikkeling. Peltz verkocht zijn belang in februari 2015 nadat Danone effectief een kostenbesparingsplan had aangekondigd. In augustus 2017 nam op zijn beurt het hefboomfonds Corvex een belang. Corvex is een activistisch fonds dat wordt geleid door Keith Meister, de vroegere rechterhand van de bekende activist Carl Icahn. Het is dus niet ondenkbaar dat de verkoop er komt onder druk van bepaalde aandeelhouders.

Danone als overnameprooi?

De druk van activisten komt er niet zomaar, Danone kan inderdaad geen feilloze executie voorleggen overheen de laatste jaren. Zoals vele grote voedingsbedrijven heeft het moeite met het lanceren van nieuwe, succesvolle producten en ziet het af van kleinere, meer innovatieve bedrijven. Zo was er de lancering van “Greek yogurt” in de VS, een nieuwe categorie die van 1% marktaandeel in 2007 naar maar liefst 35% marktaandeel evolueerde in 2012. Deze innovatie kwam er door het bedrijf Chobani, een geheel nieuwe speler, die zowel Danone als Yoplait (General Mills) op achtervolgen aanstuurde. Ook in Europa gaat het niet van een leien dakje. Een moeilijker dan verwachte herlancering van het belangrijke merk Activia zette het bedrijf er toe aan in december 2016 een waarschuwing te geven wat betreft omzetgroei. Deze problemen worden versterkt door stijgende melkprijzen gekoppeld aan een deflationaire trend in consumentengoederen. Tegelijkertijd stonden de Chinese activiteiten in babyvoeding onder druk door veiligheidsperikelen bij concurrenten. Bovenop de problemen qua omzetgroei en innovatie heeft Danone steeds de kritiek gekregen van een overdreven kostenstructuur. We zien dan ook dat Danone overheen de laatste jaren aan een lagere waardering noteert dan concurrenten Unilever en Nestlé, waar het voorheen nog aan een hogere waardering noteerde.

danon

Al deze zaken samen verklaren waarom het bedrijf meermaals in het vaarwater kwam van activisten. Bovendien zorgde dit ervoor dat het verschillende keren vernoemd is geweest als potentiële overnameprooi. Zo was er ondermeer speculatie dat Kraft Heinz een mogelijke overnemer zou zijn. Zij staan dan ook bekend om succesvolle kostenbesparingen bij mature voedingsbedrijven.

Het moet echter gezegd dat Danone meer recentelijk de juiste beslissingen neemt. Zo kondigde het begin 2017 het kostenbesparingsprogramma “Protein” aan. Dit moet 1 miljard euro kosten vrijmaken tegen 2020. Hiermee wordt tegemoetgekomen aan de frequente beleggerskritiek op een opgelopen kostenbasis. Bovendien werd ook de gedeeltelijke verkoop van het belang in Yakult aangemoedigd door beleggers. We zijn het dan ook eens dat het niet de beste aanwending van kapitaal is om maar liefst 3,75 miljard euro in een Japanse concurrent aan te houden. De grote vraag is nu natuurlijk wat het bedrijf zal doen met de circa 2,5 miljard euro die deze transactie zal vrijmaken. Als het de middelen op gunstige manier kan aanwenden, is dit een verdere stap voor Danone om de moeilijkere periode van de laatste 5 jaar achter zich te laten.



Dit artikel werd geschreven door Sam Van den Poel

op 16 februari, 2018

Sam studeerde economie aan de KU Leuven, waarna hij een MSc in International Finance vervolledigde aan HEC Paris. Hij startte zijn carrière bij Credit Suisse in Londen en vervoegde later Exane, waar hij actief was als sell-side analist voor de consumer staples sector. Bij zijn terugkeer naar België ging hij aan de slag bij een family office, waar hij verantwoordelijk was voor het beheer van een globale aandelenportefeuille. Sam vervoegde Econopolis in november 2017 als Portfolio Manager.

< Lees ons vorig artikel
Volgend artikel >