Ericsson: klaar voor een comeback?

Afgelopen dinsdag liet Ericsson, de Zweedse producent van telecomapparatuur, weten dat het een last neemt van 14,2 miljard kronen (circa 1,9 miljard euro) door het afwaarderen van activa. Aandeelhouders haalden hun schouders op en stuurden het aandeel in de loop van de week zelfs hoger.

Het meer dan 140 jaar oude Ericsson is al sinds zijn begindagen actief in telecomproducten en is op vandaag nog steeds een belangrijkste producenten van telecomapparatuur. Zoals we eind oktober al schreven gaat het concern, en bij uitbreiding de meeste producenten van telecomapparatuur, door een dal. De zwakke vraag naar telecomuitrusting komt er na een periode waarin telecomoperatoren fors investeerden in 4G-mobilofonienetwerken. De brede commercialisatie van de volgende generatie mobilofonienetwerken (“5G”) kan nog jaren vergen. De technologie staat nog niet op punt en telecomoperatoren zijn weinig enthousiast voor een nieuwe investeringsronde. Daarnaast heeft Ericsson ook last van hevige concurrentie van Nokia en van Chinese spelers als Huawei en ZTE die kunnen terugvallen op een grote thuismarkt.

Tabula rasa

ekholmDe nieuwe afschrijvingen die Ericsson deze week aankondigde komen voor beleggers niet als een grote verrassing. Het bedrijf schreef de voorbije 2 jaar al circa 5 miljard dollar aan lucht uit zijn balans. Een belangrijke kanttekening die we bij de afwaarderingen van deze week maken, is dat de ze enkel resulteren in papieren verliezen. Ze hebben immers geen impact op de cashpositie van het bedrijf. De afwaarderingen zijn het gevolg van het periodiek toetsen van de waarde van de activa op vandaag met hun waarde op de balans. Daarnaast zal Börje Ekholm – die deze week officieel de nieuwe CEO werd – ongetwijfeld met met een zo proper mogelijke lei willen beginnen.

Die hard believers

Ondanks de moeilijke periode waar Ericsson doorgaat (de groep boekt al 5 kwartalen op rij nettoverlies en de marktomstandigheden blijven uitdagend), zijn er toch grote professionele beleggers die in het bedrijf (blijven) geloven. De beursgenoteerde holding Investor van de Zweedse familie Wallenberg is reeds 68 (!) jaar aandeelhouder van Ericsson. In oktober verhoogde Investor zijn belang licht tot 6,6%. Belangrijk is evenwel dat het meer dan 22% van de stemrechten controleert. De industriële Zweedse holding Industrivärden heeft een belang van circa 2,6% (en 15% van de stemrechten) in Ericsson.

Eind mei vorig jaar dook met Cevian een nieuwe belangrijke investeerder op in Ericsson. Cevian bezit momenteel 6,4% van de aandelen (3,4% van de stemrechten), goed voor een investering van circa 1 miljard dollar. Cevian is de grootste Europese activistische aandeelhouder met een beheerd vermogen van circa 15 miljard dollar. De groep investeert enkel in Europese bedrijven en doet slechts 2 nieuwe investeringen per jaar. In tegenstelling tot sommige van zijn tegenhangers focust Cevian meer op de lange termijn (participaties worden gemiddeld 5 tot 7 jaar aangehouden). Een ander verschil met Amerikaanse activistische aandeelhouders is dat Cevian meerwaarde tracht te creëren door veranderingen door te voeren van binnenuit bij de betrokken bedrijven en geen ‘oorlog’ voert in de media. Hoewel niet alle investeringen van Cevian succesvol zijn, kan het bedrijf bogen op een sterk track record. Recent nam het fonds na 11 jaar in schoonheid afscheid van zijn 8,2% belang in vrachtwagenbouwer Volvo (geannualiseerd rendement van circa 10%).

Nieuwe comeback?

Of Ericsson opnieuw een comeback kan maken – het bedrijf kende in de voorbije jaren diverse forse ups en downs – blijft voorlopig een open vraag. Wachten op een doorbraak van 5G kan wachten op Godot zijn. Daarom is het goed dat het bedrijf vooral sterker wordt op eigen kracht. De verregaande kostenbesparingen en herstructureringen, de versterking van de directie (nieuwe ervaren CEO en voorzitter van de Raad van Bestuur) en de steun van ervaren grootaandeelhouders verhogen alvast de kans op slagen voor het Zweedse iconische bedrijf.



Dit artikel werd geschreven door Bernard Thant

op 19 januari, 2018

Bernard Thant studeerde af als Licentiaat Handelswetenschappen aan EHSAL (nu Hogeschool-Universiteit Brussel). Daarna volgde hij nog een bijkomend jaar Financieel Beleid en Beleggingsleer aan dezelfde instelling. Na zijn studies ging hij aan de slag bij Société Générale Private Banking België (voorheen Bank De Maertelaere). Daar werkte hij het grootste deel van zijn carrière als financieel analist. Hij was ook enkele jaren actief als beheerder van aandelenportefeuilles bij dezelfde instelling. Bernard trad in dienst bij Econopolis Wealth Management in september 2014 als equity analyst.